Encadenados y encerrados, por qué algunos nigerianos recurren primero a la religión para tratar a los enfermos mentales

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«Mi madre pensó que era algo espiritual de su lado de la familia. Así que me llevaron a orar con la esperanza de que me curara de cualquier problema», le dijo a FGTELEVISION.

«Mi tía le aconsejó a mi papá que me llevaran al campamento para orar contra los espíritus malignos. Recuerdo que estaba acostado en el suelo y la gente estaba encima de mí orando. No quería reaccionar, pero la oración no funcionaba. «, Dijo Godwin.

Agregó que cuando se dieron cuenta en el camino de regreso a casa desde el campamento que la curación esperada no sucedió, trajeron a otro pastor para orar por él en casa.

Como resultado, se cree que las personas con síntomas percibidos de trastornos están poseídas o necesitan una curación poco ortodoxa en los centros de curación tradicionales y en las instalaciones religiosas cristianas e islámicas.

En ese momento, Godwin tenía 18 años y recuerda sentirse abrumado por el miedo, escuchar voces y llorar de angustia.

«Sentí irritación por todo el cuerpo. El sonido del ventilador en la habitación me puso paranoico, sentí que giraba demasiado rápido y me cortaría y me mataría. Había tantas voces confusas hablándome en mi cabeza ,» él dijo.

El médico de cabecera de Godwin finalmente lo derivó a un especialista después de enterarse de sus síntomas, «fue entonces cuando fuimos al hospital psiquiátrico», dijo.

En su caso, más tarde le diagnosticaron esquizofrenia paranoide y le recetaron drogas. «Me sentí tan aliviado de saber lo que estaba pasando conmigo. Mis padres también se sintieron aliviados al saber que no era nada espiritual», dijo.

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Encadenado y encerrado

Las enfermedades de salud mental se entienden tan mal que, en algunos casos, las personas con estas afecciones están encadenadas y encerradas en instalaciones poco ortodoxas en todo el país, incluidos los centros tradicionales de curación y religiosos.
Según un informe de 2019 de Human Rights Watch (HRW), las personas en estas instalaciones son sometidas a diferentes formas de abuso, que incluyen alimentarlos a la fuerza con medicinas y hierbas y azotarlos como parte de su tratamiento.

Una mujer de 22 años que sufrió una crisis de salud mental tras la muerte de su madre le dijo al grupo de derechos humanos que había estado cautiva en una iglesia durante cinco meses y se le había negado la comida como parte de una «limpieza espiritual» por su condición.

«Estuve atado con cadenas durante tres días seguidos para poder ayunar. Durante los tres días, no tuve comida ni agua. No fue mi elección, pero el pastor dijo que era bueno para mí. A veces, si decían que debería ayuno y bebo agua o tomo comida, ellos (el personal de la iglesia) me ponen en una cadena «, dijo en el informe.
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De manera similar, un curandero islámico en el norte de Nigeria le dijo a HRW que azota a los pacientes, dejando cicatrices en su cuerpo, como una forma de «tratarlos».
«Si está tratando a alguien que no se encuentra bien mentalmente y actúa de una manera que le está causando un trastorno, tendrá que tratarlo. Algunos de ellos pueden estar hablando consigo mismos o sufrir falta de sueño … para ellos, dormir lo suficiente ayudará. Para otros, necesitamos azotarlos, una vez, dos … hasta siete veces «, dijo.

La Dra. Nancy Orjinta, psiquiatra residente del Hospital Federal de Neuropsiquiatría en Lagos, dijo que mantener a las personas con enfermedades mentales en tales instalaciones puede afectar negativamente su salud y dañar su autoestima.

«He visto a pacientes que estuvieron encadenados durante meses luchando con problemas de autoestima. Mantener a alguien encerrado no solo los dañará físicamente, sino que también comenzarán a sentirse deprimidos y deshumanizados», dijo. Agregó que tales condiciones pueden conducir al trastorno de estrés postraumático (PTSD), un trastorno de ansiedad causado por eventos traumáticos o angustiantes.

No hay suficientes psiquiatras

Una de las razones por las que las personas visitan los centros de curación religiosos y tradicionales para las enfermedades mentales es la falta de comprensión de los problemas de salud mental en el país, según el Dr. Orjinta.

El Dr. Orjinta, le dijo a FGTELEVISION que en muchos casos, los nigerianos buscan atención de salud mental en lugares poco ortodoxos, especialmente en centros religiosos antes de considerar ir al hospital.

Sin embargo, retrasar la atención mental al no ir inmediatamente al hospital prolonga el tiempo que el paciente permanece sin la atención adecuada y «puede generar el peor resultado para el paciente, ya que tiene más síntomas», dijo.

«Todavía existe un estigma en torno a la enfermedad mental. La gente la percibe de forma negativa y, como resultado, no quieren abordarla si tienen síntomas. Quieren seguir ocultándola», explicó.

También agregó que no hay suficientes profesionales de salud mental en el país, lo que dificulta el acceso a la atención de salud mental. Por ejemplo, con una población de más de 200 millones de personas, solo hay 250 psiquiatras en ejercicio en el país.

«Hay una distribución desproporcionada de profesionales de la salud mental, realmente no los tenemos en las áreas rurales. Y si alguien vive en esas áreas sin atención de salud mental, por supuesto, encontrará alternativas de atención como curanderos tradicionales o iglesias», agregó. El Dr. Orjinta explicó.

Represión de los centros de rehabilitación

En los últimos tiempos, las autoridades de Nigeria han rescatado a cientos de personas recluidas en condiciones inhumanas en una represión de los centros de rehabilitación religiosa.

En septiembre de 2019, por ejemplo, la policía rescató a más de 300 hombres y niños de una escuela islámica en Kaduna, al norte de Nigeria. Algunos de ellos dijeron a la policía que sus profesores los habían abusado sexualmente y los habían torturado.
El presidente Muhammadu Buhari también dijo en octubre del mismo año que investigaría las actividades de algunos centros de rehabilitación islámicos, que durante mucho tiempo han sido acusados ​​de abuso.

Pero los defensores de la salud mental dicen que esto no es suficiente.

Hauwa Ojeifo, activista de salud mental y entrenadora le dijo a FGTELEVISION que Nigeria necesita una legislación fuerte que establezca los estándares para el tratamiento psiquiátrico.

Es difícil obtener datos sobre salud mental en el país, pero se estima que entre el 20% y el 30% de la población del país padece trastornos mentales, según un informe de 2016 de Annals of Nigerian Medicine Journal.
Y en 2017, un informe de la Organización Mundial de la Salud encontró que los nigerianos tienen la mayor incidencia de depresión en África, con más de 7 millones de personas en el país que sufren de depresión.
Le diagnosticaron un trastorno de salud mental.  Ahora ella está ayudando a otros a resolver los suyos.
Ojeifo, quien también es la fundadora de She Writes Woman, una organización sin fines de lucro enfocada en brindar apoyo de salud mental en el país, dijo que quiere que se apruebe un proyecto de ley de salud mental que fomente la conciencia mental en el país.
Describió la Ley Lunacy de Nigeria de 1958, la legislación actual que rige la salud mental en el país, como «obsoleta» y «discriminatoria».

Según la ley, las personas con problemas de salud mental pueden ser detenidas, incluso sin la provisión de tratamiento médico.

«No solo quiero que se apruebe ningún proyecto de ley de salud mental. Soy muy particular sobre el contenido del proyecto de ley también. Quiero que sea respetuoso y se adapte a los derechos de las personas con problemas de salud mental», dijo a FGTELEVISION.

Conciencia de salud mental

Se necesita conciencia sobre la salud mental para combatir el uso generalizado de centros de curación religiosos y tradicionales para el cuidado mental, según el Dr. Orjinta.

«Los medios de comunicación deben entrar para informar sobre la salud mental sin enmarcarla de una manera mala o aterradora, como hacen algunos. De la misma manera que se puede decir que alguien tiene un problema con la pierna, debería poder decir que alguien tiene un problema cerebral. Debería ser como cualquier otra enfermedad «, dijo.

Agregó que es optimista que Nigeria eventualmente llegará a un lugar donde hay un estigma mínimo con respecto a la salud mental. «No será drástico y requerirá que muchas personas como el gobierno, los medios de comunicación y las instituciones religiosas se esfuercen, pero soy optimista».

Godwin, quien inicialmente fue llevado a la iglesia para orar, dice que la atención fuera de las instalaciones médicas no debería ser el primer recurso.

«Hay medicamentos e instalaciones médicas que pueden ayudar con las enfermedades mentales. No estoy diciendo que las personas que lo atribuyen a la espiritualidad estén equivocadas, pero yo diría que hay otras formas. La medicina es capaz», dijo.

Agregó que en su caso, deseaba que lo llevaran al hospital primero para un diagnóstico más rápido, antes de ser sometido a una curación religiosa.

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