Por qué no sabemos exactamente qué sucedió durante una colisión cercana al espacio

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LeoLabs, que utiliza sus propios radares terrestres para rastrear objetos espaciales, calcula las probabilidades de colisión en un 10% o más. Eso es alto, pero no infrecuente, dijo el jueves el director ejecutivo de LeoLabs, Daniel Ceperley, a FGTELEVISION Business.

Pero el ejército estadounidense, que utiliza datos de la red de radares y telescopios más grande del mundo, dijo que su equipo de control de tráfico espacial detectó una «probabilidad de colisión de casi cero por ciento».

En respuesta, Ceperley de LeoLabs dijo en un comunicado el viernes por la mañana: «Obviamente tenemos un gran respeto por la [US military’s] 18.o Escuadrón de Control Espacial y sus estimaciones. Nadie discute que estos objetos se acercaron unos a otros «.

Mientras tanto, Moriba Jah, un astrodinámico de la Universidad de Texas en Austin que durante mucho tiempo ha estado tratando de concienciar al público sobre la abundancia de basura en la órbita de la Tierra en constante riesgo de colisión, dijo que la prueba era solo la última prueba de que el mundo necesita un esfuerzo de colaboración internacional para rastrear el tráfico espacial.

Sus datos, una amalgama de toda la información de tráfico espacial en tiempo real disponible públicamente, muestran docenas de posibles colisiones que ocurren en un momento dado. Jah sugirió que se esperaba que el satélite soviético y el cohete propulsor descartado estuvieran a 72 metros el uno del otro. Sin embargo, no podía decir con certeza si una colisión era «probable».

Los objetos en el espacio se rastrean con telescopios y radares operados por gobiernos y empresas privadas. Pero todas esas organizaciones de todo el mundo dudan en compartir sus datos entre sí. Por lo tanto, cuando existe la posibilidad de que dos cosas en el espacio puedan colisionar, los expertos tienen dificultades para determinar exactamente qué tan altos son los riesgos. LeoLabs no comparte sus datos públicamente.

Ceperley le dijo a FGTELEVISION Business el jueves que la compañía decidió crear conciencia pública sobre este evento en particular porque los dos objetos son grandes y porque están en un área de la órbita que todavía es relativamente limpia en comparación con las órbitas cercanas. La compañía también está tratando de crear una conciencia más general sobre el problema de los escombros, dijo, para alentar al sector privado a desarrollar medios para limpiarlos.

«Varias veces a la semana vemos satélites muertos que se acercan a 100 metros entre sí, moviéndose a velocidades tremendas», dijo Ceperley.

Que paso el jueves

El satélite soviético, que se lanzó al espacio en 1989 y se usó para la navegación, pesa casi 2,000 libras y mide 55 pies de largo, según Jonathan McDowell, astrónomo del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica. El cohete propulsor, parte de un vehículo de lanzamiento chino de la Gran Marcha que probablemente se lanzó en 2009, tiene unos 20 pies de largo. Ninguno de los objetos está todavía en uso.

Si el cohete y el satélite chocaran, habría sido la primera vez en más de una década que dos objetos chocaban espontáneamente en el espacio, una situación que los expertos en tráfico espacial esperaban desesperadamente evitar.

En la última colisión, en 2009, un satélite militar ruso muerto chocó contra un satélite de comunicaciones activo operado por la empresa de telecomunicaciones con sede en Estados Unidos Iridium. Ese evento produjo una enorme nube de escombros, la mayoría de los cuales es demasiado pequeña para rastrearla desde el suelo. Y los restos todavía están en órbita, lo que representa una amenaza constante para los satélites cercanos.

También hay cientos de miles, posiblemente millones, de objetos girando en órbita sin control, incluidos pequeños fragmentos de escombros, propulsores de cohetes gastados, satélites muertos y detritos de demostraciones militares de misiles antisatélites. La basura está muy concentrada en las áreas de órbita más cercanas a la superficie de la Tierra. Y, aunque no representa un gran riesgo para los humanos en tierra, sí amenaza a una gran cantidad de satélites activos que brindan todo tipo de servicios, incluido el seguimiento del tiempo, el estudio del clima de la Tierra y la prestación de servicios de telecomunicaciones. Los escombros también amenazan a la Estación Espacial Internacional, donde han vivido tripulaciones de astronautas desde 2000, y que ha tenido que ajustar su propia órbita tres veces este año debido a los escombros espaciales.
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McDowell explicó en Twitter que una nueva colisión sería «muy mala». El satélite soviético y el cohete propulsor chino podrían haber llevado a un aumento del 10% al 20% en la cantidad de escombros en el espacio, y cada nueva pieza de escombros aumenta las probabilidades de que sigan ocurriendo más colisiones.

Incluso podría desencadenar una reacción en cadena desastrosa, dejando el espacio lleno de un impenetrable campo de basura que detiene los nuevos lanzamientos de cohetes y la exploración espacial.

Parte del problema es que el espacio ultraterrestre sigue estando en gran parte sin regular. El último tratado internacional ampliamente acordado que rige el uso del espacio ultraterrestre no se ha actualizado en cinco décadas, lo que en su mayoría ha dejado a la industria espacial a su cargo.

El aumento de la popularidad de las megaconstelaciones, personificada por la constelación de Internet Starlink que está construyendo SpaceX de Elon Musk, ha provocado una nueva ola de discusión sobre los riesgos de congestión en órbita. El presidente ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, le dijo a FGTELEVISION Business el mes pasado que la creciente congestión en el espacio ya está dificultando que los cohetes de su compañía encuentren un camino claro hacia la órbita para entregar nuevos satélites.

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